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斯坦福高材生创业破产,50 名员工死心塌地为他白干两年

他是 Pandora 的创始人,斯坦福毕业,曾经破过产,被投资人拒绝过 347 次,更夸张的是他曾经在企业困难期「忽悠」过 50 名员工,让他们免费工作了两年。

说起忽悠,相信没有人敢在 Tim Westergren 面前班门弄斧。这位斯坦福大学毕业的高材生是互联网电台「Pandora」的创始人。在公司财务陷入困境的时候,Westergren 曾凭借三寸不烂之舌成功说服 50 位核心员工,让他们免费工作了长达两年之久。

出生于 1965 年的 Westergren 从小就对音乐表现出极高的天赋。他从 7 岁开始学习钢琴,而且很快就爱上了这种乐器。除了钢琴以外,他还可以演奏巴松管、竖笛、鼓和单簧管等多种乐器。

在 1988 年,Westergren 从斯坦福大学毕业,并获得了政治科学学士学位。大学期间的经历让他对音乐理论以及和音乐相关的计算机应用有了更深的认识,当时他认为自己可以成为一名音乐家并以此为生。

值得一提的是,Westergren 曾经在组织领导学课程的考试上固执己见,他坚持以一种不符合课程指引的方式作答,最终改卷教授给出了「D-」的成绩。对这门课程兴趣浓厚的 Westergren 对此感到非常失望,但却从不后悔坚持己见。

在接下来几年内,他曾经在几支摇滚乐队中担任键盘手,并和乐队成员开着小货车在美国西海岸区域活动。但由于这几支乐队一直没能获得公众的认可,他在 1995 年离开了乐坛生活。

迫于谋生压力,Westergren 在接下来 5 年内成为了一名男保姆,也会为一些预算不足的独立电影公司创作曲目。幸运的是,他在 1999 年和两位朋友创立了一家名为「Savage Beast」的科技公司,这家公司正是 Pandora 的前身。

他希望能凭借音乐家的专业素养,按照客观的标准将音乐打散,以便通过提前设计好的算法测算出每首歌曲所独有的「基因」。在线用户可以建立属于自己的音乐电台,软件会自动分析用户的偏好,并向其推荐适当的曲目。

在刚开始的时候,Westergren 将 Savage Beast 定位成电子商务类站点,并开始向风险投资机构寻求投资。他被机构拒绝了 347 次,但最终还是成功获得了 150 万美元的投资。不幸的是,随之而来的股市灾难使他的公司很快陷入了资金不足的境地。

意识到问题严重性的 Westergren 决定调整运营策略,他计划向其他站点发布授权,以便让自己的站点成为其他站点的产品推荐引擎。但经过一年多的努力,他却只获得了 2 万美元的研发资本。

在 2002 年底,从 15 名竞争者中脱颖而出的 Savage Beast 和 AOL Music 以及 Best Buy 两家公司达成了授权协议,但这两份协议的支付周期却长达数年之久。

眼看账户中的运营资金逐渐被掏空,Savage Beast 陷入了严重的财务困境,Westergren 本人也背负了高达 50 万美元的债务。由于公司已经不能再为员工支付薪水,员工一个接着一个离职。在这个事关存亡的时刻,Westergren 通过激情澎湃的演讲成功说服 50 位核心员工,让他们继续留在公司里免费工作。

这批员工免费工作了长达 2 年之久,Westergren 亏欠员工的工资总数已经高达 200 万美元,期间有 4 名离职员工将他告上了法庭。在 2004 年,Westergren 获得了 9 百万美元的融资。他用这笔融资给所有雇员结算了工资。在结算薪水当天,员工还以为他们所收到的支票仅仅是一个玩笑。

我们并不清楚 Westergren 到底向这 50 名员工灌输了什么。后来在一个媒体活动上,有观众让他即场演示「忽悠」讲话,他是这么说的:

「相信大家都很清楚,我们所创造的产品具有独特性,它可以解决一个非常重大的难题。放眼全球,能够做成这一件事的只有我们,我们对这款产品的魔力也并不陌生。地球上所有人都是音乐的爱好者,我相信我们的产品将会占据一个重要的地位。有数以百万计的音乐家创作出了杰出作品,但他们却不能找到惺惺相惜的对方。当我们的产品找到一席之地时,我们的文化将会发生改变。终其一生,你又能遇到多少这样的机会呢?现在我们所提供的就是一个改变未来的机会。」

在 2005 年 9 月,Pandora 正式上线,并一炮而红。Westergren 计划让新注册的用户免费使用 10 个小时,然后再开始收费,但用户不断用新邮箱注册的行径很快给产品的经营模式造成了困扰。

市场触觉敏锐的 Westergren 迅速将产品的盈利模式转向广告,并获得了雷克萨斯和微软公司等大客户的青睐。这种经营模式俘获了不少投资人的芳心,Westergren 又获得了 1,200 万美元的融资。

但好景不长,在不到一年的时间里,美国版权费用委员会决定提升电台版权费用的额度。一旦这项决定获得通过,Pandora 的运营成本将会提升至原来的三倍。关闭公司的声音不断从公司高层管理者口中传出,但从不轻言放弃的 Westergren 已经准备好打一场硬仗。

Westergren 召集了其他网络广播商,共同成立了一家名为「SaveNetRadio」(拯救网络电台)的公司,还雇佣了一家专门游说政府部门的公司在背后指挥整个作战。

这家新成立的公司在媒体上刊登了专栏,并向约 7,000 名艺术家和经理人寻求支持。他们甚至还在美国国会组织了一场演出,希望广播商代表和音乐家们能成功说服在国会工作的员工。此外,这个联盟还将 6 月 26 日命名为「网络电台失声日」,当天联盟内的网络电台会停止播放任何和音乐节目。电台会将修改税率的消息告知听众,并号召他们与地区代表取得联系。

Westergren 意识到听众的力量才是取得战争胜利的关键,他向所有注册用户发送了邮件,并在邮件上列明了各地区代表的联系方式。此外,他还会召开会议,并邀请听众参加。

据估计,Pandora 听众所发出的邮件、电话和传真合共约 100 万。加州民主党议员 Dianne Feinstein 收到了 25,000 封邮件,西雅图代表 Jay Inslee 更是直言民众对这次事件的关注程度丝毫不逊于伊拉克战争。

这场运动最终将相关机构推上了谈判桌,它们同意和广播商进行会面,以便寻求符合双方利益的解决方案。很快双方便在新费率上取得了共识,Westergren 也达到了自己的目的。

有趣的是,尽管 Westergren 一直把 iTunes 视为竞争对手,但他却是乔布斯的崇拜者。他甚至还接受过乔布斯的邀请,并在 iPhone 发布会上演示自己的产品。

Westergren 在 2002 年至 2004 年期间在 Pandora 公司担任 CEO 一职,卸任以后他成为了公司的首席战略官,并一直周游在美国各地以收集用户的反馈意见。在 2016 年 4 月份,Westergren 重掌大权,并再次登上了 CEO 宝座。

@无效像素 稿件,作者 阮嘉俊_NaiveKid,未经授权请勿转载

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